5月 25, 2024

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古代の発掘により、既知の最大の海洋爬虫類が発見されました

古代の発掘により、既知の最大の海洋爬虫類が発見されました

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CNN

英国海岸沿いのサマセット州の海岸で化石収集の父娘二人組が発見した巨大な顎骨は、新たに発見された種のもので、おそらく地球の海を泳ぐ既知の最大の海洋爬虫類である。

科学者たちはシロナガスクジラを次のように考えています… 最大110フィートまで成長します (33.5メートル)、地球上でこれまでに知られている最大の動物になります。 しかし、魚竜または「魚トカゲ」として知られるこの2億200万年前の爬虫類は、大きさにおいてはそれに匹敵する可能性が高い。

魚竜の顎骨、つまり長方形は、歯のすぐ後ろの下顎の上部にある長く湾曲した骨で、長さは 6.5 フィート (2 m) 以上でした。 研究者らは、イクチオティタン・セヴェルネンシス(ラテン語で「巨大なセヴァーン魚トカゲ」)と呼ばれるその生物は、体長82フィート(25メートル)以上、つまり市バス2台分の長さだったと考えている。

英国のブラウントンに住むジャスティン・レイノルズさんとロビー・レイノルズさんは、2020年5月にサマセット州ブルーアンカーの海岸で化石を探していた際に、最初の顎骨の破片を発見した。 当時11歳だったルビーさんは最初の骨片を見つけ、その後、彼女と父親が一緒に追加の骨片を見つけた。

ドイツのボン大学で進化古生物学を研究する大学院生、マルセロ・ペリロ氏によると、この注目すべき発見は、進化史における先史時代の巨人の役割と、それが生息していた海洋生態系にさらに光を当てる可能性があるという。 彼は水曜日に発表された発見を説明する新しい報告書の著者の一人である 雑誌「プロスワン」

ディーン・ロマックス

ディーン・ロマックス博士、ロビー・レイノルズ、ジャスティン・レイノルズ、ポール・ド・ラ・サール(左から)と2020年に発見された化石。

化石の発見が重要である可能性があるという考えに勇気づけられたレイノルズ家は、マンチェスター大学の古生物学者であり、英国のブリストル大学の 1851 年研究員でもあるディーン・ローマックス博士に連絡を取りました。 魚竜の専門家ローマックス氏は、近年科学的に知られていないいくつかの種に名前を付けた。

この化石に興味をそそられたロマックス氏は、化石収集家のポール・ド・ラ・サール氏に連絡を取った。ポール・ド・ラ・サール氏は、2016年5月に非常によく似た巨大な魚竜の顎骨を発見した。デ・ラ・サール氏は、デボン州から約6.2マイル(10キロ)の海岸沿いにあるリリーストックで最初の顎骨を発見した。

新しい報告書の筆頭著者を務めたロマックス氏と共著者のデ・ラ・サール氏は、以前の発見を一緒に研究し、 彼はこの発見に関する 2018 年 4 月の論文を共著しました。これまで未知の種の魚竜に属しているのではないかとの疑いがある。 しかし、研究者らは追加の証拠を必要としており、ほぼ同一の第二顎骨は新種の可能性を確認するチャンスとなった。

「2016 年の私の発見により、これらの巨大な生き物に対する多くの関心が引き起こされると信じて、私は喜びでいっぱいです」とデ・ラ・サール氏は語った。 「最初の顎の骨を見つけたとき、それが何か特別なものだと分かりました。私たちの発見を裏付ける2番目の顎の骨が見つかったことは信じられないことです。とてもうれしいです。」

レイノルズ、ロマックス、デ・ラ・サールらは追加の部品を探すために一緒にブルー・アンカーに戻った。 チームは、パズルを完成させるかのように、完璧に組み合わされる他のピースを回収しました。

ジャスティン・レイノルズは声明で「ロビーと私が最初の2つの作品を見つけたとき、とても興奮した。これは重要で並外れたものだと気づいたからだ」と述べた。 「顎の後ろを見つけたときは、とても興奮しました。なぜなら、これはポールの初期の発見の特徴的な部分の 1 つだからです。」

研究者らは2022年10月までに顎の骨を再組み立てした。

「この発見には驚きました」とロマックス氏は声明で述べた。 「2018年に、私のチーム(ポール・ド・ラ・サールを含む)はポールの巨大な顎骨を研究し、説明しました。そして、いつか別の顎の骨が明らかになることを願っていました。この新しい標本はより完全で、保存状態が良く、現在2つあることが示されています。」長方形と呼ばれる、独特の形状と構造を持つこれらの巨大な骨に、控えめに言っても非常に興奮しました。」

この骨は、魚竜が海を泳ぎ、恐竜が陸を支配していた「レーティッシュ時代」として知られる三畳紀末期に遡る。

ローマックス氏は、新たに発見された顎骨は最初の顎骨よりも質の高い標本であり、他の種と区別できる長方形の形状の特徴を示していると述べた。

セヴェルネンシスの顎の骨は、異なる種に属する巨大な魚竜の化石が以前にカナダと中国で発見されてから約1,300万年前に遡ります。

現生のイルカにやや似ている魚竜は、約2億5000万年前に初めて出現しました。 時間が経つにつれて、体の大きさが大きくなるように進化したものもあり、2億200万年前までには、セヴェルネンシスのような海の巨人はおそらく最大の海洋爬虫類でした。

しかし科学者らは、巨大魚竜は約2億年前に起こった海洋酸性化現象の際に消滅し、生き残った魚竜は9400万年前に消滅するまで再びそのような巨大なサイズに成長することはなかったと考えている。

ローマックス氏は、研究者らはセヴェルネンシスの正確な大きさを確認するにはさらなる証拠が必要であると強調しており、将来的には完全な頭蓋骨や骸骨を発見することを期待していると述べた。

共著者 ボン大学のペリローは、魚竜の骨の組織学、つまり顕微鏡解剖学を研究し、この爬虫類が死んだ時点でまだ成長していた可能性が高い、つまり成体のセヴェルネンシスであることを発見しました。 おそらくシロナガスクジラよりも大きかったでしょう。

ディーン・ロマックス

ほぼ完全な巨大な顎骨は、2016 年にポール・ド・ラ・サールによって発見された顎骨(中段と下段)の隣に示されています。

同氏は、組織学によって化石化した骨に隠された生物学的情報が明らかになり、個々の動物がどのように進化し、特殊なライフスタイルに適応したかが明らかになる可能性があると述べた。 たとえば、一部の魚竜には、深く潜ったり、浅い水に住んだりするのに役立つ骨がありました。

「組織からは、組織がどのくらいの速さで成長するのか、どのくらいの期間成長するのかもわかります。 「(魚竜の)成長阻害の説得力のある兆候は見られませんでした」とペリロ氏は語った。 「これは、この動物が死んでいなかったらおそらく成長を続け、推定体長25メートルに達したであろうという考えを裏付けるものです。これらの巨人についてはまだ謎に包まれている部分が多いですが、化石を一つ一つ解明できるでしょう。彼らの秘密を解き明かしてください。」

ペリロ氏は、海洋爬虫類の歴史を解明することは、古代の海洋生態系を理解する上で極めて重要であると述べ、これらの生物はさまざまな環境に生息し、海の食物連鎖を形成し、競争と「終わりのない進化のスパイラル」を生み出してきたからだと述べた。

同氏は、「それらから、進化の法則がどのようにして生命を形成し、何が生命を現在の形に導いたのかを理解することができる」と述べた。 「環境の変化が生態系コミュニティにどのような影響を与えるかを理解し、現在の環境における将来の生態学的発展を予測することができます。」

古生物学者のメアリー・アニングと彼女の兄ジョセフは、恐竜という言葉が私たちの語彙に入る数十年前の1811年と1812年に、最初に知られている魚竜の化石を発見した。 それ以来、100 種以上の魚竜に属する化石が世界中で確認されています。

セルゲイ・クラソフスキー

浜辺に打ち上げられたイクチオティタン・セヴェルネンシスの死骸を描いたイラスト。

レイノルズとド・ラ・サールのペアによる発見は、まもなく英国のブリストル博物館・美術館で展示される予定です。

「この巨大な魚竜の一部を発見できたのは驚くべきことでした。このような科学的発見に貢献できたことを非常に誇りに思います」とロビー・レイノルズさんは声明で述べた。

ロマックス氏は、古生物学は誰でも大きな貢献ができる科学分野だと信じているため、近年化石収集家との仕事を楽しんでいると語った。

「ルビー・レイノルズさんの場合、彼女はこの重要な化石を発見しただけでなく、先史時代の巨大な爬虫類の種の命名にも協力してくれました」とローマックス氏は電子メールで述べた。 「もしかしたら、そんなことを言える15歳はほとんどいないかもしれない! メアリー・アニングが誕生しようとしているのかもしれない。しかし、ルビーが古生物学の道に進むか科学の道に進むかにかかわらず、重要なことは、彼女、ジャスティン、ポールが貢献してきたということだ」古生物学と古代世界の私たちの理解にとって重要です。

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